February 3, 2023
Se retira el ‘legendario’ defensor de los niños de Nueva Jersey

Se graduó con un título en inglés de la Universidad de Nueva York y esperaba enseñar, pero en cambio respondió a un anuncio para un puesto de trabajador social en prácticas en el sistema de bienestar infantil de Nueva Jersey.

Durante el siguiente medio siglo, Cecilia Zalkind se convirtió en una de las campeonas más respetadas del estado para las familias empobrecidas, los niños maltratados y otras personas marginadas en la historia del estado. Se jubila este mes de Advocates for Youngsters of New Jersey, la organización sin fines de lucro con sede en Newark después de casi 40 años, incluidos 21 como líder.

La mayoría de los habitantes de Nueva Jersey no sabrían el nombre de Zalkind, o “Ceil”, como la llaman todos los que la han conocido al menos una vez.

Pero sus compañeros dicen que su trabajo en los pasillos de la Cámara de Representantes y ante el tribunal supremo del estado ha dado forma a leyes y políticas que afectan la vida de innumerables familias cada año. Incluyen 50,000 niños de 3 y 4 años de distritos escolares de bajos ingresos en el estado que asisten a preescolar impartido por maestros con educación universitaria, los cientos de miles de estudiantes que tienen acceso a desayuno free of charge en la escuela y los miles de padres. que pueden permitirse trabajar porque los líderes estatales acordaron expandir un programa de cuidado infantil subsidiado.

“Ceil Zalkind es una leyenda en Nueva Jersey como defensora de los niños. Sabía su nombre antes de conocerla”, dijo Christine Norbut Beyer, quien como comisionada del Departamento de Niños y Familias supervisa la protección infantil, la salud psychological de los niños y los programas de cuidado infantil.

Durante décadas, ACNJ ha servido como management de los sistemas de bienestar infantil y justicia juvenil para exponer cuándo estas burocracias han fallado en su misión de ayudar a los niños. Fue “incómodo” estar del otro lado de uno de los informes mordaces de ACNJ sobre niños que languidecen en hogares de crianza, pero también fue “útil”, dijo Charlie Venti, director del sistema de protección infantil de 1998 a 2002, por lo que entonces period conocida como la División de Servicios para Jóvenes y Familias.

“Siempre aprecié a ACNJ cuando period director y subdirector de DYFS porque eran muy mesurados en sus críticas y análisis de los temas”, dijo Venti, presidente de la junta de ACNJ y miembro durante 20 años. “Estaba muy interesado en tratar de obtener el apoyo de la comunidad para el bienestar infantil”, pero eso fue difícil de vender cuando el entonces gobernador. Christie Whitman se promocionaba a sí misma como reductora de impuestos, dijo. “La presión tenía que venir de la Legislatura o de afuera”.

Zalkind sabe cómo aplicar presión utilizando datos y testimonios de personas y entregando su mensaje con una seriedad tranquila, sin el sarcasmo y la hipérbole que con demasiada frecuencia saturan el discurso político, dijo el senador Joseph Vitale, D-Middlesex, quien preside el Senado de Salud, Derechos Humanos. Comisión de Servicios y Tercera Edad.

“Es educada pero firme, pero nadie nunca confundió su cortesía y madurez con una debilidad. Period uno de sus puntos fuertes”, dijo Vitale.

“Ella fue parte de la expansión de NJ FamilyCare, (el programa de Medicaid del estado), los temas de protección infantil, el acceso a los servicios de salud psychological, cualquier cosa relacionada con el bienestar de los niños, ella estaba involucrada. en lo que estábamos trabajando, ella está muy bien informada”, dijo. “Y ella es una buena persona, además de eso”.

Zalkind, una abuela de 75 años de Montclair, dijo que la han descrito como “tenaz”, lo que interpreta como “una forma educada de decir ‘un dolor persistente en el trasero'”. También cree que es su optimismo y paciencia. frente al ritmo extremadamente lento del gobierno que son clave para su éxito.

Pídale que describa su logro más orgulloso y Zalkind dirá sin dudarlo que fue la creación de preescolar para los miles de niños de 3 y 4 años en los 31 distritos escolares de ingresos más bajos del estado. Hoy es un esfuerzo de $990 millones que aún está incompleto pero está llegando a muchos más jóvenes.

Han tardado 24 años en llegar tan lejos.

Ordenado por la Corte Suprema estatal en 1998 y 2000, el programa fue diseñado esencialmente por defensores legales, educadores y profesionales del cuidado infantil convocados por la ACNJ, quienes recomendaron que los maestros tuvieran títulos universitarios y que las aulas no excedieran los 15 estudiantes.

Pero el Schooling Legislation Heart, que dirigió el litigio, y ACNJ siempre quisieron que el prekínder llegara a más niños. Trabajaron con los gobernadores. McGreevey, Corzine y Christie, cada uno de los cuales asignó “gotas y gotas de dinero en tiempos económicos difíciles”, dijo. “Despegó” bajo el gobernador Phil Murphy, quien ha agregado fondos cada año desde que asumió el cargo en 2018, dijo.

“Siempre he creído en un buen primer paso. No somos todo o nada. Te comprometes y mantienes la puerta abierta”, dijo Zalkind.

Claro, ha habido momentos en los que ella quería sacudir a los legisladores y educadores que no entendían cuán importante es el preescolar para preparar a los niños para el éxito a lo largo de sus vidas, especialmente a los niños de coloration. Algunos en ese momento llamaron al preescolar mero “cuidado de niños”. Ella recordó a un legislador hace 15 años que agradeció a Zalkind ya sus colegas de ACNJ por “hacer el trabajo de Dios”, pero simplemente no había forma de que el estado pudiera costear el preescolar.

Ella recordó que solo sonrió y volvió a explicar los datos sobre cómo el preescolar conduce al éxito académico.

David Sciarra, director ejecutivo del Schooling Legislation Heart, el líder en la lucha para brindarles a los niños una educación equitativa y efectiva sin importar dónde vivan, dijo que el trabajo de Zalkind “fue elementary para asegurar la orden de la Corte Suprema de Nueva Jersey que exige la educación preescolar common para los jóvenes. en las comunidades urbanas de todo el estado”.

“Más importante aún, trabajó incansablemente para construir una coalición de base amplia para presionar por la implementación efectiva del programa”, dijo Sciarra. “A través de la defensa agresiva de Ceil, miles de niños de tres y cuatro años ahora se benefician del acceso a un programa de educación temprana que los prepara para el éxito en la escuela y en la vida”.

Cecilia Zalkind, a la izquierda, y Mary Coogan, en esta foto de archivo de 2017 tomada en un foro político que organizaron, son la presidenta y vicepresidenta de Advocates for Youngsters of New Jersey, una destacada organización sin fines de lucro de defensa de la familia. Coogan asumirá el cargo cuando Zalkind se retire a finales de 2022.

Zalkind dijo que su pasión por trabajar con familias desfavorecidas probablemente surgió inconscientemente de la infancia difícil de sus propios padres. Su madre period una de los 10 hijos que fue criado por varios parientes después de que sus padres murieran cuando ella tenía 13 años. El padre de su padre abandonó a la familia después de que su madre desarrollara tuberculosis y requiriera atención hospitalaria. Él y su hermano se fueron a vivir a un hogar grupal en el condado de Bergen.

“Sin embargo, lograron crear una gran familia para mi hermano y para mí”, dijo Zalkind, nativo de Clifton.

Dirigida por Ciro Scalera, quien contrató a Zalkind en 1984, ACNJ construyó su reputación en proyectos que incluyeron el análisis y la promoción de los datos contenidos en los informes nacionales Annie E. Casey Children COUNT, que revelaron cómo las familias de Nueva Jersey estaban luchando y por qué.

La organización sin fines de lucro con sede en Newark también lideró el llamado a mejorar el sistema de bienestar infantil del estado, lamentablemente mal financiado y mal administrado, años antes de que una demanda colectiva de 1999 presentada por Youngsters’s Rights, Inc., una organización nacional sin fines de lucro, condujera a un acuerdo en 2003. y miles de millones de dólares en inversiones y mejoras supervisadas por los tribunales.

Como asistente social de DYFS durante ocho años, Zalkind fue testigo con horror de cuánto tiempo esperaban los niños de crianza (alrededor de 12,000 en ese momento en comparación con aproximadamente 3,000 en la actualidad) para reunirse con sus familias o ser adoptados. Frustrada, se graduó en derecho en Rutgers-Newark para comprender mejor el sistema de tribunales de familia y por qué los niños languidecen durante tanto tiempo.

Zalkind ha dicho que inicialmente desconfiaba de la demanda porque le preocupaba que fuera un enfoque de “tierra arrasada” que pudiera desviar la atención de otras mejoras en curso. Sin embargo, mirando hacia atrás, no hay duda de que sin la demanda, el sistema de bienestar infantil, rebautizado como División de Protección y Permanencia Infantil, nunca habría obtenido el dinero y el liderazgo que tiene hoy.

“Al remaining, eso, y un fuerte liderazgo, es lo que marcó la diferencia”, dijo. Se espera que Nueva Jersey salga de la supervisión judicial después de 20 años a mediados de 2023.

La práctica del trabajo de bienestar infantil a nivel nacional y en Nueva Jersey ha cambiado drásticamente, acelerada en los últimos años por el ajuste de cuentas racial tras la muerte de George Floyd. Hay un enfoque más fuerte en ayudar a las familias que el estado históricamente ha investigado y separado por negligencia al abordar sus necesidades físicas impulsadas por la pobreza. Hay tres veces más niños negros que niños blancos en hogares de guarda, a pesar de que representan solo el 13% de la población. La tasa de pobreza de los negros en Nueva Jersey es 2-1/2 veces más alta que la de los blancos.

A través de una “auto-reflexión muy dolorosa”, Zalkind ha reconocido que el enfoque de ACNJ durante mucho tiempo fue adoptar niños de hogares de guarda. “Lo que propugnamos fue en el contexto de cómo se definió el sistema”, que no estaba lo suficientemente orientado hacia el fortalecimiento y la reunificación de las familias separadas por el sistema, dijo.

Zalkind dijo que está complacida de que el racismo sistémico en el trabajo de bienestar infantil sea un tema que su segunda al mando y que pronto será reemplazada, Mary Coogan, haya ayudado a ACNJ a explorar con el estado. “El trabajo que se está realizando ha sido muy emocionante”, dijo.

Parte de ese cambio de desmantelar familias a ayudarlas se materializa en la promulgación de una ley que Murphy firmó el año pasado que garantizaría hasta tres visitas domiciliarias a las madres y sus recién nacidos de forma voluntaria. El programa common de visitas domiciliarias también tiene como objetivo reducir las tasas de mortalidad infantil y materna, que son particularmente altas entre los negros. La tasa de mortalidad de las mujeres negras en Nueva Jersey se encuentra entre las más altas del país.

Cuando Zalkind se reunió con Norbut Beyer para abogar por las visitas domiciliarias universales, la comisionada dijo que estaba complacida de decirle que estaba trabajando para hacer de Nueva Jersey uno de los primeros estados en adoptar un programa estatal. (Oregón fue el primero).

Norbut Beyer dijo que la mayor parte de su interacción con Zalkind y ACNJ en su mandato de cinco años ha sido más de colaboración que de confrontación, ya que sus objetivos a menudo están alineados. “No siempre estamos de acuerdo sobre cómo llegar allí, pero tener los mismos objetivos y tener la capacidad y la voluntad de escuchar a sus socios y críticos es, en última instancia, lo que hace que los sistemas sean mejores para los niños y las familias”, dijo.

El énfasis de ACNJ en mejorar la salud infantil y materna ha cambiado la forma en que hace su trabajo. Hace cuatro años, Zalkind dijo que ACNJ reclutó a Jaye Wilson, fundadora de Melinated Mothers, para que fuera “su líder intelectual”. Wilson y sus miembros se han reunido con legisladores y abogan por más inversiones en iniciativas de salud de mujeres y niños. Wilson trajo a sus miembros, que representan a mujeres de un amplio espectro de antecedentes económicos y experiencias profesionales.

“Los padres realmente dirigieron las reuniones”, dijo Zalkind. “Sus historias y su lucha por encontrar cuidado infantil o atención prenatal fueron muy poderosas. Hizo una conexión con los legisladores que nunca pudimos”.

Wilson dijo que su grupo ha ayudado a ACNJ al reclutar a más padres para transmitir el mensaje de lo que necesitan las familias. “La comunidad siempre tendrá la solución”, dijo.

Y con la ayuda de ACNJ, obtuvieron una subvención para continuar con su trabajo, dijo Wilson. “Ha sido increíble tener esa asociación y que una organización nos tome en serio. Todavía somos muy pequeños, pero hemos crecido exponencialmente principalmente gracias a ACNJ”.

Zalkind permanecerá como consultor de ACNJ en temas de educación infantil, dijo Venti. “No queremos perder un paso allí”, dijo.

Pero Coogan, un abogado inmerso en el bienestar infantil y otros asuntos legales, está preparado para llevar a la organización hacia nuevas direcciones, como la necesidad de más servicios de salud psychological para los niños. “Los recursos no están disponibles, especialmente para los niños negros y marrones”, dijo.

También quieren involucrarse más en los asuntos familiares en el sur de Jersey, agregó.

Pero la partida de Zalkind se sentirá.

“Ceil ha sido la cara de ACNJ”, dijo Venti. “Tenemos que asegurarnos de que, como organización, continuamos y profundizamos nuestra presencia… Sin Ceil, es un desafío”.

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Se puede contactar a Susan Okay. Livio en [email protected] Síguela en Twitter @SusanKLivio.