February 5, 2023
En la Universidad de Fisk, la gimnasia da un gran salto para las HBCU

Jordynn Cromartie ingresó a su último año de secundaria enfrentándose a una elección desalentadora, una innumerable cantidad de gimnastas negras a las que se han enfrentado durante décadas.

El adolescente de Houston quería asistir a un colegio o universidad históricamente negra. Y quería competir en el deporte al que ha dedicado la mayor parte de su vida.

Un problema. Sabía que no podía hacer ambas cosas, algo que Cromartie mencionó durante la cena de Acción de Gracias mientras hablaba con su tío, Frank Simmons, miembro de la Junta de Síndicos de la Universidad Fisk, una HBCU privada de alrededor de 1,000 estudiantes en Nashville, Tennessee.

“Él y mi tía dijeron, ‘Oh, no has tomado una decisión, deberías venir a Fisk’”, dijo Cromartie. “Estoy como, ‘Bueno, no tienen un equipo de gimnasia’. Ir a una universidad que no tiene aquello por lo que estaría trabajando para siempre fue una locura para mí”.

Simmons, atónito, le hizo una promesa a su sobrina.

“Mira”, le dijo. “Haré que suceda”.

No estaba bromeando.

En el lapso de unas pocas semanas, Simmons conectó a Derrin Moore, la fundadora de Brown Ladies Do Gymnastics con sede en Atlanta, una organización que había estado tratando de obtener apoyo para una HBCU durante años, con los fideicomisarios de Fisk. Un fideicomisario escuchó el discurso de Moore y se ofreció a hacer una donación de $100,000 en el acto si Fisk adoptaba el deporte.

Y aparentemente en un instante, todos los obstáculos y conceptos erróneos que Moore había encontrado mientras pasaba la mayor parte de una década tratando de persuadir a un HBCU para dar el salto a un deporte cada vez más diverso se evaporaron.

El viernes por la tarde en el Orleans Area de Las Vegas, apenas 14 meses después de que Fisk se comprometiera a construir un programa desde cero, Cromartie, ahora estudiante de primer año en el alma mater de su tío, y el resto de sus compañeros de equipo harán historia cuando se conviertan en los primeros HBCU participará en un encuentro de gimnasia femenina de la NCAA. Los Bulldogs competirán contra el sur de Utah, Carolina del Norte y Washington como parte del Súper 16 inaugural, un evento que también incluye poderes perennes de la NCAA como Oklahoma, UCLA y Michigan.

“Siento que es bueno demostrar que las chicas negras también pueden hacerlo”, dijo Cromartie. “Tenemos un equipo que es 100% de personas de coloration y nunca antes habías visto eso en ningún lado. … Siento que tenemos un punto que probar”.

La cara de la gimnasia femenina de alto nivel está cambiando. Si bien los atletas de coloration se han destacado en el más alto nivel del deporte durante décadas, la participación entre los atletas negros en explicit se ha disparado en los últimos 10 años gracias en parte a la popularidad de las campeonas olímpicas Gabby Douglas y Simone Biles.

Las gimnastas negras representan alrededor del 10% de las becas en el nivel de la División I de la NCAA, un aumento del 7% en 2012 cuando Douglas se convirtió en la primera mujer negra en ganar el oro olímpico. Más del 10% de los miembros de USA Gymnastics se identifican a sí mismos como negros.

Es un gran salto desde que Corrinne Tarver se convirtió en la primera mujer negra en ganar un título completo de la NCAA en Georgia en 1989.

“Cuando fui a la escuela por primera vez, había una dispersión de (gimnastas negros)”, dijo Tarver, ahora entrenador en jefe y director atlético en Fisk. “Uno en este equipo, otro en ese equipo… no había muchas gimnastas afroamericanas en ese entonces en comparación con la actualidad”.

Aún así, tomó a Umme Salim-Beasley con la guardia baja cuando comenzó a explorar sus opciones universitarias a principios de la década de 1990. Salim-Beasley creció en el área de Washington, DC y compitió en el mismo gimnasio que la cuatro veces medallista olímpica Dominique Dawes. Salim-Beasley quería ir a una HBCU. Cuando se acercó a un reclutador de HBCU en una feria universitaria y le dijo que period gimnasta, la respuesta que recibió la sorprendió.

“No lo veían como un deporte para mujeres de coloration”, dijo Salim-Beasley, quien terminó compitiendo en West Virginia y ahora es la entrenadora en jefe de Rutgers. “Y esa period la percepción, que la gimnasia no period un deporte acogedor o que tuviera suficiente interés por parte de las mujeres de coloration”.

Lo que ha hecho que la respuesta a la clase inaugural de Fisk sea aún más gratificante.

Durante años, Moore y Salim-Beasley, miembro del consejo asesor de Brown Ladies Do Gymnastics, tuvieron dificultades para programar entrevistas exploratorias con los funcionarios de atletismo de HBCU. En los meses transcurridos desde el lanzamiento del programa de Fisk, Moore y Salim-Beasley han hablado con los presidentes de nueve HBCU.

“La gente está realmente interesada”, dijo Moore. “Todavía tienen muchas preguntas y todavía no aprietan el gatillo, pero se están comunicando”.

Todo lo cual coloca a Fisk en un lugar envidiable aunque desafiante. El programa es una especie de prueba beta mientras otras HBCU observan desde lejos para ver cómo Fisk maneja los enormes obstáculos logísticos y económicos que conlleva el lanzamiento de un programa.

Los Bulldogs no tienen instalaciones en el campus y actualmente están entrenando en un gimnasio del membership a unas pocas millas del campus, aunque están recaudando fondos con la esperanza de remediarlo pronto. Están compitiendo este año como independientes mientras esperan que se resuelva su estatus en la NCAA.

Y Tarver inmediatamente arrojó el programa al fondo de la piscina. Su calendario inaugural incluye encuentros en Michigan, Georgia y Rutgers.

“Habría sido muy fácil poner escuelas que no eran tan sólidas y luego hacer todo nuestro horario así y luego esperar lo mejor”, dijo Tarver. “Pero yo no quería hacer eso. Quería que se dieran cuenta de que pertenecen a ese escenario”.

De esa manera, Tarver está siguiendo su discurso de reclutamiento la primavera pasada, cuando pasó horas en Zoom pidiéndoles a las jóvenes de coloration que creyeran en algo que nunca antes había existido.

“Básicamente les lancé el sueño”, dijo Tarver. “Les dije que serán parte de la historia. Sus nombres pasarán a la historia como la primera HBCU de la historia”.

Resultó ser una venta mucho más fácil de lo que imaginaba Tarver.

Morgan Value inicialmente se comprometió con Arkansas para poder competir con su hermana mayor, Frankie. Sin embargo, una vez que Fisk anunció que daría el ambicioso paso de competir en 2023, Value se sintió atraído por la oportunidad.

“Dado que somos los primeros, es un poco especial”, dijo Value. “Podemos construirlo desde cero”.

Y sí, las ventajas de ser el primero no duelen. Varios Bulldogs aparecieron en el programa de entrevistas “The Jennifer Hudson” en el otoño. Un documentalista ganador de un Emmy los sigue durante toda la temporada. El impacto en las redes sociales ha sido appreciable.

También lo ha hecho el chapoteo en la vida actual. Cuando Value regresó al gimnasio de su membership en Texas poco después de comprometerse con Fisk, la energía que sintió de las jóvenes gimnastas de coloration mientras la acribillaban a preguntas period palpable.

“Me decían: ‘No puedo esperar hasta que me recluten para poder ser gimnasta de HBCU también’”, dijo Value.

Ese es el plan basic. Moore es optimista de que varias escuelas de HBCU seguirán los pasos de Fisk en un futuro próximo.

Simplemente no serán los primeros. Ese honor será para las mujeres con leotardos azules y dorados que saludarán a los jueces por primera vez el viernes, cuando el equipo se llenó de atletas que “provienen de entornos en los que les dijeron que no eran tan bueno”, como dijo Tarver, hace historia.

Atletas que ya no tienen que elegir entre herencia y oportunidad.

“Al ser un HBCU, somos los desvalidos”, dijo Cromartie. “No hemos tenido mucho tiempo para practicar. Todavía no tenemos los recursos de otras escuelas… pero estamos ansiosos por demostrar que podemos seguir el ritmo de los demás. Que pertenecemos.